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Le Lesotho, petit royaume et château d'eau de l'Afrique australe

Le Lesotho, où se tiennent samedi des élections législatives anticipées, est un petit royaume montagneux, enclavé au coeur de l'Afrique du Sud à qui il fournit une bonne partie de ses besoins en eau et dont il est très dépendant économiquement.

- Véritable château d'eau -

Le Lesotho a la particularité d'être complètement enclavé au sein du territoire de son puissant voisin sud-africain.

Pays pauvre d'un peu plus de 2 millions d'habitants, il importe de la nourriture de son puissant voisin qui attire également une bonne partie de sa population à la recherche d'un emploi.

Mais l'Afrique du Sud compte sur les abondantes réserves en eau du royaume. Le barrage de Katse (centre), construit dans les années 1990, sert à produire de l'électricité et à approvisionner les villes de Pretoria et Johannesburg, au point que le Lesotho a été surnommé le château d'eau de l'Afrique du Sud.

Le Lesotho dispose aussi de quelques mines de diamants.

Le pays et son agriculture sont très exposés aux aléas climatiques et à la sécheresse. Près de 75% de la population vit en milieu rural et dépend directement de l’agriculture et de l’élevage.

Près de la moitié des revenus des ménages provient des transferts financiers de migrants employés en Afrique du Sud, notamment dans le secteur minier.

Le Lesotho reste dans la catégorie des pays les moins avancés et près d'un quart de sa population est touchée par le sida.

- 'Royaume des montagnes' -

Surnommé la Suisse de l'Afrique ou "royaume dans le ciel", le pays est connu pour la beauté de ses paysages montagneux.

Plus de 80% du pays (30.355 km2) est situé à une altitude supérieure à 1.800 mètres. Son point culminant est au mont Thabana Ntlenyana, à 3.482 m de haut.

- Histoire mouvementée -

Le Lesotho, ancien protectorat britannique, devient indépendant en octobre 1966, année du couronnement du roi Moshoeshoe II.

Quatre ans plus tard, le roi est contraint à un exil de quelques mois par son Premier ministre, marquant le début d'une période de plus de deux décennies de troubles et de gouvernements militaires.

En 1990, le souverain doit de nouveau s'exiler et est remplacé par son fils, Letsie III. Moshoeshoe II revient au pouvoir en 1995 et meurt l'année suivante, dans un accident de voiture.

Letsie III devient alors roi du Lesotho et occupe toujours cette fonction aujourd'hui.

Les tensions politiques demeurent fortes, notamment en 1998, où la victoire écrasante du Congrès du Lesotho pour la démocratie (LCD) est contestée violemment, d'abord par des manifestations de rue suscitées par l'opposition, puis par une mutinerie au sein de l'armée.

Le risque d'un "coup d'Etat" est alors invoqué en septembre 1998 pour justifier une intervention militaire de l'Afrique du Sud et du Botswana. Cette intervention rencontre une résistance inattendue: les affrontements font 75 morts et la capitale Maseru est dévastée.

En août 2014, le pays est déstabilisé par un coup d'Etat militaire manqué qui vise le Premier ministre Thomas Thabane, en fonction depuis 2012.

Cette tentative de coup débouche sur des élections en 2015, au cours desquelles M. Thabane est battu.

Le Premier ministre Pakalitha Mosisili, du parti du Congrès démocratique (DC) qui dirigeait depuis une coalition gouvernementale divisée, a été mis en minorité par les députés en mars dernier.

- Les Basotho majoritaires -

Les Basotho, peuple bantou d'Afrique australe établi également en Afrique du Sud, sont très largement majoritaires au Lesotho. Quelque 80% de la population est chrétienne.

La capitale, Maseru, est la plus grande ville du pays avec ses 250.000 habitants.

Les deux langues officielles sont l'anglais et le sotho.



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