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Ebola : portrait d'un virus qui a fait plus de 11 000 morts

Provoquant fièvre, vomissements et diarrhées intenses, le virus Ebola, contre lequel un vaccin efficace, selon l'OMS, vient d'être mis au point, a fait plus de 11 000 morts en deux ans (2013-2015) et suscité la peur au niveau mondial en raison de sa dangerosité.

COMBIEN DE VICTIMES ?

Partie du sud de la Guinée en décembre 2013, l'épidémie de "maladie à virus Ebola" a fait au moins 11.315 morts pour 28.637 cas recensés, selon l'OMS. Les victimes se sont concentrées à plus de 99% dans trois pays voisins : Guinée (plus de 2500 morts), Sierra Leone (plus de 3900 morts) et Liberia (plus de 4800 décès), des bilans sous-évalués selon l'OMS.

L'OMS a annoncé officiellement en janvier 2016 la fin de l'épidémie en Afrique de l'Ouest, avec l'arrêt de la transmission au Liberia. De nouveaux cas mortels ont toutefois été identifiés depuis, comme en mars en Guinée.

D’OÙ VIENT LE VIRUS ?

Historiquement Ebola s'est d'abord manifesté en Afrique centrale. Ce virus de la famille des filoviridae (filovirus) doit son nom à une rivière du nord de la République démocratique du Congo (ex-Zaïre) où il a été identifié pour la première fois en 1976.

Cinq types distincts de virus Ebola ont depuis été répertoriés : Zaïre, Soudan, Bundibugyo, Reston, Forêt de Taï. Le virus à l'origine de l'épidémie en Afrique de l'Ouest est de l'espèce Zaïre.

COMMENT SE TRANSMET-IL ?

Le virus circule parmi les chauve-souris mangeuses de fruits, considérées comme l'hôte naturel d'Ebola, dont elles ne développent pas la maladie. D'autres mammifères comme les grands singes, les antilopes ou les porcs-épics peuvent le véhiculer puis le transmettre à l'homme.

Lors d'une épidémie, Ebola se transmet entre humains par contacts directs et étroits. Une personne saine est contaminée par les "fluides corporels" d'une personne malade : sang, vomissures, matières fécales, etc.

Contrairement à la grippe, ce virus ne peut se transmettre par voie aérienne. Aussi Ebola est-il moins contagieux que de nombreuses autres maladies virales. Mais ce virus est redoutable en raison de son "taux de létalité" très élevé : il tue en moyenne la moitié des personnes qu'il atteint, selon l'OMS.

QUELS SYMPTÔMES ?

Après une période d'incubation de 2 à 21 jours (en moyenne autour de cinq jours), Ebola se manifeste par une brusque fièvre, avec une faiblesse intense, des douleurs musculaires et articulaires, des maux de tête et maux de gorge.

QUELLES SÉQUELLES ?

Des séquelles ont été fréquemment observées chez les survivants : arthrite, problèmes de vue, inflammation de l’œil et troubles de l'audition.



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